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永生號大樓 唐人街的時間膠囊

永生號大樓(Wing Sang Building)座落於溫哥華East Pender街51號,是唐人街最古老、最精美的建築。整座大樓以紅磚砌築,典型維多利亞風格,二樓有一扇奇怪的門,門上方的數字則標誌著這座建築的建造年份。 永生號大樓獨特的外形成為遊客在唐人街拍照打卡的熱點。

1900年的永生號大樓
1900年的永生號大樓

永生號大樓由加拿大華裔先驅葉生(1845–1927 年)始建於1889年,並先後於 1901 年和 1912 年擴建。葉生(Yip Sang),又名葉春田、葉來饒,是溫哥華唐人街的傑出人物,但如今瞭解他的華人為數不多。關於他的中文傳記未見流傳,眾多中文媒體也僅有寥寥數篇簡短的中文介紹。不過,有關葉生的英文報道則較為詳細,溫哥華檔案館也有他的照片和資料,可見他在主流社會是很受尊重、很有地位的加拿大華裔,甚至被稱為「唐人街的非官方市長」。

1845年出生於中國廣東省的葉生一生傳奇,他於1864年背井離鄉,乘船從香港前往三藩市。為了維持生計,他在當地嘗試了許多工作,洗碗、做雪茄、苦力,還當過農場廚師。1881年,他輾轉來到溫哥華。 次年,他被太平洋鐵路承包商 Andrew Onderdonk 聘為簿記員、計時員和出納員,代理招聘了6,000至7,000名華人勞工,參與修建加拿大太平洋鐵路。他創辦的永生公司,成為唐人街最大的進出口公司之一。

1889年,他在Dupont 51 號(現在的East Pender)為永生公司建造了永生號大樓,「永生」的含義不言而喻。 一樓是唐人街的非官方銀行,工人們在那裡給中國的親人匯款。這裡也是溫哥華華裔預訂前往中國船票的地方。

20世紀初擴建後的永生號大樓
20世紀初擴建後的永生號大樓

1901年,他聘請建築師 Thomas Ennor Julian(1899年玫瑰聖母大教堂的設計師),加建了East Pender 街69號的三層樓建築。1912年,葉春田在永生號後面建造了另一座六層高的建築,作為他的三位妻子和23個孩子的家,又可以用作倉庫。新建築用連廊與舊建築連接,葉生和家人可以隨時往來其間。葉生為溫哥華的華人社區建立了一所醫院和一所公立學校。他帶頭建造的聖若瑟東方 St. Joseph’s Oriental 醫院,於1928年落成。他還被任命為溫哥華總醫院的終身理事,受到許多人的敬重。

葉生於1927年辭世,永生號幾經轉手。2004年,溫哥華地產大王、藝術收藏家Bob Rennie斥資1千萬加元,耗時4年,將永生號改造成為藝術畫廊和辦公室。當時建築團隊 Walter Francl Architects + mgb,在保留歷史遺蹟的同時還大膽加入前衛的樓梯與玻璃,1912年增建的外牆至今完好無損。

葉生(中)和他的子孫們(攝於1916年)
葉生(中)和他的子孫們(攝於1916年)

成立於2020年3月的卑詩省華裔博物館協會,是一個獨立的非營利組織,旨在見證加拿大華人的經歷,促進所有社區和代際之間的尊重、包容和合作。2022年2 月11 日,卑詩省華裔博物館協會獲得卑詩省政府撥款 2,750 萬加元,用於支持購入溫哥華唐人街歷史悠久的永生號大樓作為博物館的常駐館址。永生號大樓前業主 Bob Rennie 也表示,未來將通過其家族基金會向卑詩省華裔博物館協會捐贈750萬加元。預計新博物館可望於2023年正式啟用。

永生號大樓,就如穿梭在歷史中的時間膠囊,從過去到現在,代表的是加拿大華裔的精神,生生不息。

葉生孫子站在永生公司窗外(約攝於1945年)
葉生孫子站在永生公司窗外(約攝於1945年)

圖片來源:Montecristo Magazine, Vancouver Sun

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